ALISTAN BASE CON MÁS DE MEDIO MILLÓN DE NEBULOSAS PLANETARIAS

Las nebulosas planetarias son estrellas que se encuentran al final de su vida, han agotado su combustible nuclear compuesto de hidrógeno que se transforma en helio y éste, a su vez, en carbono y oxígeno, principalmente. El gas que las rodea (en algunas fotografías se representa con espectaculares colores) es objeto de estudio del investigador Christophe Morisset, del Instituto de Astronomía de la UNAM, quien prepara una base de datos para entender los parámetros que permiten describir a estos objetos.

El proyecto se llama Mexican Million Models Database (3MdB) y, de acuerdo con el investigador, “es una base de datos que actualmente contiene más de medio millón de modelos de nebulosas y también unos 10 mil modelos de regiones de formación estelar”.

Agrega que la idea es que sea perenne y de acceso libre a la comunidad internacional por si algún grupo de investigación está interesado en hacer un cálculo que no pensamos a la hora de hacer los modelos, también para que realice la búsqueda y trabaje sobre lo que ya está.

Desde hace seis años Morisset inició la base de datos. “Son 15 gigabytes, no es tan pesada actualmente. Lo complicado es crearla”, indicó. “Este gas es mucho más fácil de estudiar cuando está fotoionizado (iluminado por una fuente caliente al lado) que cuando es frío”. Se requiere una fuente de luz como estrellas de temperatura en su superficie por encima de 25 mil ºC. Éstas emiten fotones que sirven para ionizar el medio interestelar.

El medio interestelar es lo que se encuentra entre las estrellas y los planetas, está compuesto por gas y polvo en forma de átomos, iones y moléculas. “De este gas hago el estudio teórico, comparando los modelos con las observaciones que colegas hacen con el telescopio para tratar de explicar por qué el gas tiene determinada forma, densidad, temperatura y movimiento mediante cálculos numéricos, códigos y programas”, puntualizó.

¿Por qué es importante el gas que se encuentra en el medio interestelar? El doctor Morisset dijo que “las estrellas nacen de las nubes de gas que es atraído y compactado por la fuerza de gravedad. Cuando mueren y explotan en nebulosas planetarias y en supernovas, el gas se expulsa al medio interestelar y con el tiempo nace una nueva generación de estrellas”.

Generación tras generación, continúa, el Universo se enriquece; hace 13 mil 700 millones de años en el Universo sólo había hidrógeno y una pequeña fracción de helio, ahora abundan los elementos (que forman la tabla periódica), resultado de los procesos de reacciones nucleares, involucrando el hidrógeno en el interior de las estrellas.

El investigador ha analizado la Nebulosa del Espirógrafo, IC 418, las nebulosas NGC6888, NGC 588, entre otras. Al principio la forma de una estrella es esférica y no se entiende bien a bien por qué cuando se transforma en nebulosa adquiere formas diversas y ricas, las hay esféricas, elípticas, bipolares, irregulares… tampoco se sabe con certeza el papel que juega el campo magnético en esas formas, de acuerdo con el doctor Morisset.

La base de modelos 3MdB tiene la capacidad de almacenar millones de modelos, el crecimiento dependería del uso y las necesidades de la comunidad. El investigador comentó que la base de datos está a punto de ser publicada y ya existe una versión preliminar en donde se sube toda la información relevante, el sitio es: https://sites.google.com/site/mexicanmillionmodels/.

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